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espina nueva población de osos polares en Groenlandia ayuda a estudiar su futuro

Un cuadrilla de
científicos ha documentado una nueva población de osos polares en el sureste de
Groenlandia que se ha adaptado de forma única a su entorno y que ha estado tan
aislada que genéticamente es la más diferente.

Los autores de la
investigación, publicada este jueves en la diario Science, creen que su
estudio podría arrojar luz sobre el salida de la especie en un entorno (el
Ártico) que desaparece.

«Queríamos
estudiar esta región porque no sabíamos mucho sobre los osos polares del
sureste de Groenlandia, pero nunca esperamos encontrar una nueva subpoblación
viviendo allí», explica la autora principal Kristin Laidre, científica
polar de la Universidad de Washington.

El cambio
climático está amenazando a los osos polares, por eso, «esta población nos
dará una idea de cómo podría persistir la especie en el salida, ya debemos
tener cuidado al extrapolar los hallazgos, porque el hielo glaciar que hace
posible la supervivencia de los osos del sureste de Groenlandia no está
disponible en la mayor parte del Ártico», avisa Laidre.

Es, con
seguridad, «la población de osos polares más aislada genéticamente del
planeta», asegura Beth Shapiro, genetista de la Universidad de California
en Santa Cruz e investigadora del Instituto Médico Howard Hughes.

«Sabemos que
esta población ha estado viviendo separada de otras poblaciones de osos polares
durante al menos varios cientos de años, y que el tamaño de su población
durante todo este tiempo se ha mantenido pequeño», añade.

Los
investigadores creen que parte de la razón de este aislamiento es que los osos
están ‘atrapados’ por todos los lados entre montañas escarpadas, enormes capas
de hielo (al oeste), las aguas abiertas del estrecho de Dinamarca y la rápida
corriente costera del este de Groenlandia.

El estudio
combina los nuevos datos -recogidos durante siete años en la costa sureste de
la isla- con información recopilada durante más de tres décadas en la costa oriental
de Groenlandia.

Gracias a un
comitiva por satélite de las hembras adultas, los científicos vieron que, a
diferencia de la mayoría de los demás osos polares que viajan lejos sobre el
hielo marino para cazar, estas osas permanecen en el sudeste de Groenlandia
moviéndose entre los fiordos cercanos.

«Estos
movimientos nos dan una idea de cómo podrían comportarse los osos de
Groenlandia en salidas escenarios climáticos», ya que las condiciones del
hielo marino actuales en el sureste de Groenlandia «son similares a cómo
será el noreste de Groenlandia a finales de este siglo», avanza Laidre.

Entre febrero y
finales de mayo, unos 26.000 osos polares del Ártico usan el hielo marino para
cazar focas. Los ocho meses restantes, estos animales usan una estrategia
diferente: cazan focas desde trozos de hielo de agua dulce que se desprenden de
la capa de hielo de Groenlandia.

El estudio
sugiere que el hecho de que estos osos puedan sobrevivir así sugiere que los
glaciares marinos-terminales, especialmente los que envían hielo regularmente
al océano, podrían convertirse en refugios climáticos a pequeña escala, es
decir, lugares donde algunos osos polares podrían sobrevivir a medida que el
hielo marino en la superficie del océano disminuye.

También estiman
que la subpoblación de osos hallada en el sureste de Groenlandia es de unos
pocos centenares, similar a otras poblaciones pequeñas.

Según el estudio,
las hembras adultas son más pequeñas que las de otras regiones y tienen menos
cachorros, tal vez por las dificultades para encontrar pareja en ese complejo
paisaje de fiordos y montañas.

Para Laidre es
necesario hacer un comitiva a más largo plazo para conocer la viabilidad
futura de los osos del sureste de Groenlandia y para entender lo que ocurre con
las subpoblaciones de osos polares a medida que quedan cada vez más aisladas
del resto del Ártico por la disminución del hielo marino.

«Si lo que
nos preocupa es la conservación de la especie, entonces sí, nuestros resultados
son esperanzadores: creo que nos muestran cómo algunos osos polares podrían
persistir bajo el cambio climático», sostiene Laidre.

En cualquier
caso, «preservar la diversidad genética de los osos polares es crucial de
cara al cambio climático» y «reconocer oficialmente a estos osos como
una población separada será importante para la conservación y la gestión»,
concluye el investigador.

EFE

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